Los denisovanos: ¿quiénes fueron realmente?

» ¿Quiénes fueron realmente los denisovanos? ¿A caso nos encontramos frente a una nueva especie de homínido? ¿Cómo vivieron? Descubre todos sus secretos en este apasionante artículo.

Falange de denisovano

“El juego de la ciencia, en principio, no se acaba nunca. Cualquiera que decide un día que los enunciados científicos no requieren ninguna contrastación ulterior y que pueden considerarse definitivamente verificados, se retira del juego”, K Popper.

Si algo hemos aprendido a lo largo de esta saga, es que en el estudio de la hominización nada es del todo seguro y que en cada nuevo hallazgo se puede hacer añicos aquello que creíamos que era cierto. Este es el juego de la ciencia y sus normas. Ya hemos visto como el descubrimiento de diferentes homínidos causó, y continúa causando, dificultades taxonómicas para la comunidad científica. En muchos casos disponemos de poco registro fósil, lo que dificulta que se puedan clasificar los diferentes individuos que se van encontrando, tal y como sucedió en el caso del Homo heidelbergensis. En otros casos, aparecen restos fósiles que, de nuevo, nos hacen dudar, como son los recientes fósiles hallados en el yacimiento de Nesher Ramla (Israel). Estos restos tienen unos 130.000 años de antigüedad y poseen unas características que lo diferencian del Homo sapiens y del Homo neanderthalensis.

En los últimos años se ha oído hablar mucho del denisovano o el hombre de Denisova, pero ¿quiénes fueron realmente? En 2008, se descubrió un fragmento de falange de un individuo infantil en la cueva de Denisova (Siberia) con una datación aproximada entre 30.000 y 48.000 años. En esta misma cueva también se encontraron herramientas. Si bien inicialmente se contempló la posibilidad de que estos restos pertenecieran a un Homo neanderthalensis, las evidencias no son claras y actualmente la posición más aceptada es aquella que contempla a los denisovanos como un grupo diferenciado. Sin embargo, su taxonomía continúa sin estar debidamente definida, habiendo quien habla de especie mientras que otros prefieren hacerlo de subespecie.

Origen y características del denisovano

Se cree que los denisovanos habitaron hace alrededor de 200.000 - 30.000 años en el continente asiático. Un estudio realizado por científicos del Instituto Max Planck - institución que también realizó el proyecto del genoma neandertal-, secuenciaron el ADNmt, de un fragmento de hueso de un individuo infantil. Gracias a este análisis, sabemos que hubo un ancestro común entre el Denisova y el H. neanderthalensis, hace unos 650.000 años, y entre el Denisova y el H. sapiens, hace 800.000 años. Además, las evidencias apuntan a que el denisovano procede de una migración desde África diferente a la realizada por el H. sapiens así como a la del Homo ergaster- erectus.

Si bien el registro fósil es escaso, los indicios apuntan a que su cráneo era probablemente más ancho que el del H. sapiens y el H. neanderthalensis. Aparentemente, no tenían mentón y tenían una frente inclinada, como los neandertales. En 2010 fue hallado un molar, en la misma cueva de Denisova, que presenta tanto características morfológicas diferentes a las de los neandertales y los humanos actuales, como similitudes a los mismos, lo que apuntaría nuevamente a la idea de que estos individuos pertenecen a una especie diferente.

Utensilios denisovanos

Los denisovanos y su relación con otros homínidos

En cuanto a su filogenia, esta es difícil de determinar. El ADN nuclear indica que los neandertales y los denisovanos son linajes cercanos. El análisis del ADN nuclear sugiere que los denisovanos divergieron tempranamente de los neandertales y los sapiens. Si fuese así, esta divergencia se habría dado hace alrededor de 800.000 años en relación a los humanos modernos, y hace unos 600.000 años del linaje del neandertal. Sin embargo, el ADNmt sugiere que la divergencia es mucho anterior.

Según parece, los denisovanos se dispersaron ampliamente en Asia. En el análisis de los genomas denisovanos se ha encontrado mayor diversidad de la hallada en neandertales, lo que sugiere que el tamaño poblacional de los denisovanos fue mayor al de los neandertales. Es más, las poblaciones actuales, refiriéndonos a los aborígenes, de Papúa Nueva Guinea y Australia, así como los melanesios tienen un 4-6% de material genético de los denisovanos. Esta evidencia, junto con los estudios que indican que algunas poblaciones europeas tienen un 2% de genoma heredado de los neandertales, sugiere que la hibridación entre grupos era relativamente habitual. En el caso de los denisovanos y los humanos, es posible que la hibridación se diera en el sudeste asiático.

Distribución de diferentes yacimientos con restos de homínidos

En 2018 se publicó el genoma de un individuo denisovano, el Denisova 11, un individuo juvenil femenino, híbrido: hija de mujer neandertal y hombre denisovano. Esta homínida, que fue bautizada como Denny, es un claro ejemplo de homínido híbrido de primera generación. Si realmente los cruces e hibridación eran tan comunes como parece, toma fuerza la hipótesis que sugiere que los grupos de homínidos ya extintos no fueron eliminados o abocados a la extinción por exclusión y violencia, sino que realmente fueron absorbidos por otras especies. Esta podría ser la explicación del caso de la extinción de los neandertales.

A medida que más conocemos sobre otros homínidos, más dudas nos surgen. Cada vez resulta más evidente -permitidme la licencia- la relación de "parentesco” e influencias existentes entre los diferentes homínidos que convivieron con el Homo sapiens. Quizás realmente no éramos tan diferentes. Por el momento tan solo podemos esperar la oportunidad de hallar nuevas pistas que den luz al largo proceso que llevó a la humanidad a ser quienes somos hoy en día.

Bibliografía:

  • Paixão-Côrtes, V. R., Viscardi, L. H., Salzano, F. M., Hünemeier, T., & Bortolini, M. C. (2012). Homo sapiens, Homo neanderthalensis and the Denisova specimen: New insights on their evolutionary histories using whole-genome comparisons. Genetics and molecular biology, 35(4), 904-911.
  • Gunbin, K. V., Afonnikov, D. A., Kolchanov, N. A., Derevianko, A. P., &Rogaev, E. I. (2015). Theevolution of Homo sapiens denisova and Homo sapiens neanderthalensismiRNAtargeting genes in the prenatal and postnatal brain. BMC genomics, 16(13), 1-16.